文庫巻末に収録されている「解説」を特別公開!
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(解説:タカザワ ケンジ / ライター・書評家)
 時代が変わっても、人間が変わらず求めているものがある。
 たとえば、生きがい。人は何のために生きているのかという哲学的問いから、仕事の後に飲む一杯のビールまで、誰でも何らかのかたちで生きているという実感を得ようとしている。そして、そう遠くない昔、この国の男性たちの生きがいといえば、なんといっても仕事だった。
 だが、時代は変わり、価値観は多様化した。性別に関係なく仕事を生きがいにする人がいる一方で、家族とすごす時間や趣味に生きる理由を見いだす人もいる。現代では、仕事を生きがいにしている人の割合は減っているようだ。仕事=生きがいという価値観は「昭和」のもので、時代遅れだという印象だ。たしかに仕事を生きがいにすべしという価値観を押しつけられ、低賃金長時間労働で働かされてはたまらない。従業員の地位が正社員、契約社員、派遣社員のように細分化され、「ブラック企業」と評される企業が話題になる現代では、仕事に対してクールになるほかないのかもしれない。
 また、価値観が多様化するということは、私たちそれぞれが働き方のスタンスを自分で決めることでもある。いまの仕事は生きがいになるのか。仕事=生きがいが当たり前でないなら、ほかにどんな生きがいがあるのか。いま、あらためて「働く」とはどういうことかが、一人ひとりに問われている。
 高杉良の『生命燃ゆ』は、ある一人の会社員が、仕事を生きがいに、その生命を燃やしつくす物語である。物語はいまから約半世紀前、高度経済成長期が終わろうとしている昭和四三(一九六八)年から始まる。主人公の柿崎かきざきまさしは三十三歳。東大の物理を出て昭栄化学工業に入社した技術者である。川崎かわさき工場でアンモニア合成プラントの建設、運転に関わり、社内ではプロセス・コンピュータの第一人者となっていた。プロセス・コンピュータとはプラントの管理をコンピュータで行うことで、昭和四十年代当時はまだ黎明期だった。柿崎は大分に赴任し、石油化学コンビナートの第一期建設工事に携わる。担当はエチレンプラントの中核部分であるコンピュータ・システムだ。完成すれば世界で初めてのコンピュータによる制御システムになるという大仕事である。
 ところが、建設工事の担当役員、西本にしもと康之やすゆきは柿崎の目がおかしいことに気づく。柿崎は自分の身体をいたわるよりも仕事を優先し、激務をこなしていた。平日の残業は当たり前。週末は若手を集めて勉強会を開いていた。その熱意は傍から見ても奇異に映るほどで、大分への赴任当初は「サディストとちがうか。土曜も日曜も勉強なんて」「働き病ワーカホリックいうらしいぞ」と地元採用の若手社員から陰口をたたかれるほどだった。しかし、柿崎の熱意は衰えることなく、彼らもその情熱に心を動かされていく。
 物語冒頭のこのエピソードから、柿崎が自分の身体のことなど顧みずに仕事にのめり込む技術者であること、その柿崎を思いやる上長がいることがわかる。病院にかかった柿崎は糖尿病だと診断され、放っておけば失明の危険があったと医師から聞かされる。その後は節制して視力も回復し、上司や同僚、部下とともに悪戦苦闘しつつ、コンピュータ・コントロール・システムをつくりあげていく。
 一方、事務系の社員たちも技術者とは別のやり方で工事に貢献しようとする。地域対策である。地元にとっては、誘致したとはいえ昭栄化学工業はよそ者だ。いざ工事が始まれば摩擦が起ることもやむをえない。地域との相互理解のためには、パイプ役が必要だった。そこで、市議会選挙にコンビナートの代表を立てることになる。
 コンビナートは社会的影響力が大きく、現場の地域対策のほかに、本社でも通産省(現・経産省)との間で生産量の認可をめぐる粘り強い交渉を続けていた。『生命燃ゆ』は、「働く」ことを描いただけでなく、技術者、事務系社員、経営者たちがそれぞれの立場で奮闘し、巨大コンビナートができるまでをドキュメントした小説でもあるのだ。
 小説にあえてドキュメント(記録)という言葉を使ったのには理由がある。著者の高杉良は、「経済小説の生命線はリアリティに尽きる」とつねづね語っており、モデルとなった人物や企業とその周辺を徹底して取材することで有名だからだ。石油化学コンビナートの舞台裏を描いた『生命燃ゆ』は、「石油化学新聞」という業界紙で編集長を務めていた高杉にとって、キャリアを存分に生かした作品でもある。実際、執筆当時、高杉はまだ二足のわらじを履いていた。「昭栄化学工業」のモデルは「昭和電工」であり、「柿崎仁」のモデルが「垣下かきしたさとし」であることは作者自身も認めている。そもそも執筆のきっかけが「西本康之」のモデルである岸本きしもと泰延やすのぶ(のちに昭和電工社長などを歴任)から、ある社員について、昭和電工の社内報に書いてほしいという申し出を受けたことだった。岸本から垣下の話を聞いた高杉は、一般向けの小説になると確信する。そして、岸本も驚くほどの熱意で取材を行った。
工場の関係者、家族を始め、主人公の主治医にいたる迄、そして舞台も本社、工場は勿論、遠く中国の大慶にまで足を運ばれた。執念とも言える熱心さであった

岸本泰延「『生命燃ゆ』によせる思い出」 『高杉良経済小説全集』第一巻月報12 より

 高杉は取材を徹底する一方、当然のことながら、小説にするために事実を再構築している。

書籍

『生命燃ゆ』

高杉 良

定価 907円(本体840円+税)

発売日:2019年04月24日

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    書籍

    『雨にも負けず 小説ITベンチャー』

    高杉 良

    定価 1728円(本体1600円+税)

    発売日:2019年03月13日

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